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La bataille de l'Atlantique: libérer des voies maritimes vitales

La bataille de l'Atlantique: libérer des voies maritimes vitales

L'article suivant sur la bataille de l'Atlantique est un extrait deLa chasse au navire de guerre d'Hitler © 2015 par Patrick Bishop.


La bataille de l'Atlantique a existé pendant presque toute la durée de la Seconde Guerre mondiale, de 1939 à 1945, et a consisté en le blocage naval allié de l'Allemagne et le contre-blocus allemand des convois d'Amérique du Nord vers le Royaume-Uni et l'Union soviétique. Les sous-marins et les navires de guerre s'affrontaient fréquemment.

À la fin de 1940, l'Angleterre a été frappée par des bombardiers allemands lors d'une importante campagne aérienne connue sous le nom de bataille d'Angleterre. Le soulagement de survivre à la bataille d'Angleterre avait cédé la place à la sombre constatation que la nation était isolée et faisait face à d'immenses difficultés. Le pays était maintenant engagé dans une autre lutte pour l'existence, que Churchill a baptisée la bataille de l'Atlantique. N'ayant pas réussi à faire accepter la Grande-Bretagne par la menace d'une invasion, l'Allemagne avait changé de stratégie et tentait de la priver de soumission en coupant les lignes de vie qui la reliaient au reste du monde. Churchill a déclaré plus tard que «au milieu du torrent d'événements violents, une anxiété régnait en maître… dominant toute notre puissance pour continuer la guerre, ou même nous maintenir en vie, maîtriser les routes océaniques et la libre approche et l'entrée dans nos ports.»

C'était le principal devoir de la marine de défendre ces routes, mais la tâche était écrasante. Il ne disposait plus des ressources de la flotte française, dont une grande partie gisait au fond du port de Mers-el-Kebir, coulé par des canons britanniques. L'Amérique a apporté toute l'aide possible, mais elle n'a pas encore entamé la guerre. Les premiers engagements dans la bataille pour la Norvège et en haute mer n'avaient pas réussi à neutraliser la menace de la marine allemande. Au lieu de cela, au printemps 1941, la Kriegsmarine donnait le rythme à la lutte.

La bataille de l'Atlantique: libérer des voies maritimes vitales

Le principal champ de bataille de la bataille de l'Atlantique était les voies maritimes vitales de l'Atlantique Nord. En mars et avril 1941, près d'un demi-million de tonnes de navires alliés avaient été envoyées au fond. La plupart d'entre eux ont été coulés par des sous-marins, dont l'efficacité une amirauté complaisante avait fortement sous-estimé dans l'entre-deux-guerres. Jusqu'à présent, les pillards de surface que l'amiral Pound craignait de «paralyser» les voies maritimes avaient joué un rôle secondaire dans la campagne. Cela semblait sur le point de changer. Une incursion des croiseurs de bataille Scharnhorst et Gneisenau en février et mars avait entraîné la destruction ou la capture de vingt-deux navires totalisant 115 600 tonnes. C'est maintenant au tour de Bismarck et les convois transatlantiques, déjà ravagés par les bombardements terrestres et l'embuscade des U-boot, seront à la merci du plus puissant navire de guerre allemand encore mis en mer.

Au printemps 1941, alors que la crise de la bataille d'Angleterre s'estompait et que la bataille de l'Atlantique s'intensifiait, Churchill avait exigé un maximum d'efforts de la RAF contre les deux armes ennemies qui causaient la majeure partie de la destruction. Ses paroles ont été répétées dans la directive remise au Bomber Command: «Nous devons prendre l'offensive contre le U-boot et le Focke-Wulf (Condor) partout où nous le pouvons et quand nous le pouvons.» St Nazaire a été inscrit comme cible. Ce n'est que l'année suivante que des raids réguliers ont été lancés. Le bombardement était inexact et inefficace et les opérations ont été limitées par l'instruction de Churchill selon laquelle les avions ne devaient attaquer que lorsque la visibilité était suffisamment bonne pour minimiser les risques pour les civils français. Une chance avait été manquée. En mars 1942, neuf des quatorze enclos sous-marins prévus étaient terminés. À l'abri des bombes par des couches massives de béton armé, il n'y avait aucun espoir de les détruire de l'air. Une attaque terrestre prendrait d'énormes ressources et entraînerait des pertes considérables.

En mars 1943, la bataille de l'Atlantique approche de son apogée. Le commandant de la marine allemande Karl Dönitz a lancé tous ses sous-marins dans le but de couper la ligne de vie transatlantique. L'immensité des probabilités a éclipsé toutes les autres considérations. Chaque navire disponible était nécessaire pour endiguer les pertes que les meutes de loups infligeaient. Les prochains convois sortants et de retour prévus ont été annulés. Churchill a expliqué la décision dans une lettre à Roosevelt, qui avait maintenu une pression ferme sur la Grande-Bretagne pour que les convois naviguent chaque fois que possible. À la mi-mars, l'une des plus grandes batailles de convois de la guerre a eu lieu dans l'Atlantique Nord.

Dönitz concentre une force de quarante U-boot contre les convois HX.229 et SC.122 partant de New York. En deux jours, ils ont coulé dix-sept navires. Le désastre, a écrit Churchill, était «une preuve finale que nos escortes sont partout trop maigres. La pression sur la marine britannique devient intolérable. »Roosevelt était sympathique. Fin mars, les convois vers l'Arctique ont été reportés et les navires qui les auraient protégés ont été transférés de la Home Fleet au Western Approaches Command, qui était responsable des routes de l'Atlantique. Ce serait l'automne avant qu'un autre convoi arctique ne parte.

Il n'y avait eu aucune traversée au printemps et à l'été 1943. Le milieu de l'année a vu l'apogée de la bataille de l'Atlantique. Il n'était pas question que les navires de guerre de la Royal Navy soient détournés pour des fonctions d'escorte dans les eaux nordiques alors que le résultat était en jeu. En conséquence, au début de l'automne, seul un tiers du volume des fournitures de l'année précédente avait été livré dans les ports du nord de la Russie. C'était une mauvaise nouvelle pour Staline. La marée avait tourné sur le front de l'Est et il avait besoin de chars et d'avions américains et britanniques pour que ses armées exploitent leurs gains. Il était sourd aux excuses des Alliés, et Churchill et Roosevelt étaient soumis à des harcèlements continus de Moscou quant à la date de reprise des convois. À la fin de l'été, les contre-mesures aériennes et maritimes alliées avaient commencé à modifier l'équilibre dans l'Atlantique et la pression sur la Home Fleet s'était relâchée. Des actifs seraient désormais disponibles pour le service de convoi.


Cet article sur la bataille de l'Atlantique est tiré du livreLa chasse au navire de guerre d'Hitler © 2015 par Patrick Bishop. Veuillez utiliser ces données pour toute référence. Pour commander ce livre, veuillez visiter Amazon ou Barnes & Noble.

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